El cambio que fue un antes y un después en la historia de Barcelona: un 16 de octubre de 2004, un pequeño Lionel Messi, con 17 años, ingresaba por Deco y hacia su debut en la Liga Española 14 años después, la Pulga suma 426 partidos y 389 goles.

Messi formó parte de los equipos menores del Barcelona entre 2000 y 2005. Llegó a Barcelona el 17 de septiembre de 2000, para realizar las pruebas preceptivas en las instalaciones de La Masía. A los tres meses, el 14 de diciembre, se produjo la firma en una servilleta, como contrato, donde Rexach se comprometía a su fichaje. Su debut se produjo en un partido con el Infantil B ante el Amposta, un 7 de marzo de 2001, en el que anotó un gol, pero en el siguiente partido se fracturó el peroné izquierdo en una acción fortuita con un rival del Ebre Escola Esportiva, perdiéndose así de jugar el resto de la temporada 2000-2001.

La temporada 2001-2002 la comenzó en el Infantil A, donde jugó 14 partidos y marcó 21 goles, con un coeficiente de gol de 1,5 por partido, el más alto de su carrera. Esa misma temporada, Lo ascendieron al Cadete B de Tito Vilanova aunque, por problemas burocráticos, no jugó de manera oficial y solo podía disputar partidos amistosos. Comenzó la temporada 2003-2004 en el Juvenil B, el 8 de agosto de 2003, en el marco de la Toyota U17 Club World Cup y con el Feyenoord holandés como rival, al que los españoles vencieron por 3-1 (Messi disputó los 90 minutos y firmó una asistencia a Franck Songo'o) La temporada 2002-2003 la disputó en el Cadete A. Ganó con ese equipo todos los títulos de su categoría.

El 14 de septiembre, debutó con el Juvenil A en el triunfo 3-0 sobre el Hércules por la Jornada 2 del campeonato, y ante el Gimnastic de Tarragona, el 26 de octubre, realizó el primero de sus dos pókers del curso: goles a los 7, 55, 65 y 90 minutos de partido para el 0-7 de su club.

Esa misma temporada, debutó con el Barcelona C de la Tercera División de España el 29 de noviembre de 2003, y a los pocos meses con el Barcelona B, contra el Mataró por la jornada 28 del campeonato de la Segunda División B, el 6 de marzo de 2004; jugando además en la recta final de temporada partidos con los juveniles A y B, de la División de Honor Juvenil y Copa del Rey Juvenil de Fútbol.

Incluso antes de esos debuts, Messi jugó un partido de exhibición con el primer equipo el 16 de noviembre de 2003 a los 16 años y 145 días ante el Porto. La temporada 2004-2005 la disputó con el Barcelona B y el primer equipo, alternando partidos en Segunda División B y Primera División.

Messi debutó con el primer equipo el 16 de noviembre de 2003, en un partido amistoso contra el Porto, en aquel entonces entrenado por José Mourinho, en la inauguración del Estadio do Dragao. El 18 de febrero de 2004, fue convocado nuevamente para jugar su segundo partido amistoso con el primer equipo, esta vez contra el FC Shakhtar Donetsk.

Frank Rijkaard lo hizo debutar en partido oficial contra el R. C. D. Español en el Estadio Olímpico de Montjuïc el 16 de octubre de 2004. Con diecisiete años y catorce días, se convirtió en uno de los canteranos más jóvenes del club en debutar en Primera División. El 27 de octubre debutó en la Copa del Rey ante el Gramenet. y el 7 de diciembre en Liga de Campeones contra el FC Shakhtar Donetsk en el Donbass Arena. Marcó su primer gol oficial con el primer equipo al Albacete Balompié, en la trigésimocuarta jornada del campeonato de Liga el 1 de mayo de 2005. Con 17 años, 10 meses y 7 días de edad, se convirtió en el jugador más joven en marcar un gol en la Liga para el Barcelona.



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PALABRAS CLAVES: Lionel Messi